Dierenhelden: de reis van Belka en Strelka

Soms zijn dieren hoofdrolspelers in een geschiedenisverhaal. Bijvoorbeeld Pelorus Jack, een dolfijn die eind negentiende eeuw schepen door gevaarlijke wateren rond Nieuw-Zeeland loodste en Incitatus, het lievelingspaard van de Romeinse keizer Caligula, die het volgens de overlevering tot consul had kunnen schoppen. Recenter, in de jaren zestig, werden Belka en Strelka beroemdheden in de Sovjet-Unie.

Op 19 augustus 1960 werd de Korabl-Spoetnik 2 gelanceerd. Aan boord waren twee ratten, een veertigtal muizen én Belka en Strelka: twee zwerfhonden uit Moskou. Het was de derde testvlucht van het Vostok ruimteschip waarmee acht maanden later de eerste door mensen bemande ruimtevlucht zou plaatsvinden. Belka en Strelka werden nationale helden toen zij op 20 augustus weer op aarde terugkeerden als de eerste nog levende wezens die een baan rond de aarde hadden gemaakt.

Kosmonautentraining

Niet iedere hond kon zomaar kosmonaut worden. Hier ging een strenge selectieprocedure aan vooraf. Ruimtevaarthonden mochten bijvoorbeeld niet zwaarder wegen dan zes kilo en niet hoger zijn dan 35 centimeter. Hierbij werd alleen gebruik gemaakt van teefjes. Zij hadden een ‘geschikt’ temperament en het speciale apparaat in de ruimtepakken voor het verzamelen van urine en uitwerpselen werkte alleen bij vrouwtjes. Ook de training was zwaar: de honden werden tot wel 20 dagen opgesloten in kleine dozen om te wennen aan lange perioden van inactiviteit.

Links: Sovjetruimtehond Belka in het Museum of Cosmonautics. Foto gemaakt door: Teknoraver (2018) Teknoraver [CC BY-SA 4.0 (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0)
Rechts: Sovjetruimtehond Strelka in het Museum of Cosmonautics. Foto gemaakt door: Armael (Publiek Domein via Wikimedia Commons)

 

Popsterren Belka en Strelka

Ruimtevaarthonden waren erg populair in de Sovjet-Unie. De kopjes van Belka, Strelka en hun voorganger Laika waren bijvoorbeeld te vinden op postzegels, kinderspeelgoed, koekblikken en sigaretten. Na hun dood werden de lichamen van Belka en Strelka opgezet. In het Astronautenmuseum in Moskou zijn de hondjes nog steeds te zien.

Postzegel ter ere van het 50ste jubileum van de ruimtevaart van Belka en Strelka. (Russian Post, Publishing and Trade Centre "Marka".The design of the stamp by O. Yakovleva. Publiek Domein)

 

Een cadeau voor de Kennedy's

In 1961 gaf Sovjetleider Nikita Chroesjtsjov de Amerikaanse president John F. Kennedy een bijzonder cadeau: Pushinka – Fluffy – was één van de zes puppy’s van Strelka. Ergens in de Verenigde Staten lopen nog steeds afstammelingen van deze beroemde hond rond.

Ontmoeting tussen Nikita Chroesjtsjov en John F. Kennedy op 3 juni  1961. (Publiek Domein via Wikimedia Commons)

 

Delen: